Organisme potenţial vii vechi de 830 de milioane de ani găsite prinse în roci antice

O descoperire incredibilă tocmai a dezvăluit o nouă sursă potențială pentru înțelegerea vieții de pe Pământul antic.

O echipă de geologi tocmai a descoperit rămășițe minuscule de viață procariotă și algă – prinse în cristale de halit care datează de acum 830 de milioane de ani.

Halitul este clorură de sodiu, cunoscută și sub numele de sare gemă, iar descoperirea sugerează că acest mineral natural ar putea fi o resursă neexploatată anterior pentru studiul mediilor antice cu apă sărată.

În plus, organismele prinse acolo pot fi încă în viață.

Studiul extraordinar are, de asemenea, implicații pentru căutarea vieții antice, nu doar pe Pământ, ci și în medii extraterestre, precum Marte, unde zăcăminte mari de sare au fost identificate ca dovezi ale unor rezervoare antice de apă lichidă la scară largă.

Organismele nu arată așa cum vă așteptați. Au fost găsite microfosile anterioare, presate în formațiuni de rocă, cum ar fi șisturile, datând de miliarde de ani. Sarea nu este capabilă să rețină materia organică în același mod.

În schimb, când se formează cristale într-un mediu cu apă sărată, cantități mici de lichid pot rămâne prinse în interior. Acestea se numesc incluziuni fluide și sunt rămășițe ale lichidelor mamă din care a cristalizat halita.

Acest lucru le face valoroase din punct de vedere științific, deoarece pot conține informații despre temperatura apei, chimia apei și chiar temperatura atmosferică la momentul în care s-a format mineralul.

Oamenii de știință au descoperit, de asemenea, microorganisme care trăiesc în medii recente și moderne în care se formează halita. Aceste medii sunt extrem de sărate; cu toate acestea, acolo au crescut microorganisme precum bacteriile, ciupercile și algele.

În plus, microorganismele au fost documentate în incluziuni fluide din gips și halit, mai ales moderne sau recente, cu o mână care datează din antichitate. Cu toate acestea, metoda de identificare a acestor organisme antice a lăsat unele îndoieli cu privire la aceeași vârstă cu halita.

„Prin urmare, o întrebare persistă în rândul geomicrobiologilor”, a scris o echipă condusă de geologul Sara Schreder-Gomes de la Universitatea Virginia de Vest. „Care sunt cele mai vechi roci sedimentare chimice care conțin microorganisme procariote și eucariote din mediul depozițional?”

Mijlocul Australiei este acum deșert, dar a fost cândva o mare sărată străveche. Formația Browne este o unitate stratigrafică bine caracterizată și datată din centrul Australiei, datând din Neoproterozoic. Include halit extins, care indică un mediu marin antic.

Folosind o probă de bază din Formația Browne excavată de Geological Survey of Western Australia în 1997, Schreder-Gomes și colegii săi au reușit să investigheze halitul neoproterozoic neintemperat folosind doar metode optice. Aceasta a lăsat halita intactă; ceea ce, mai important, înseamnă că orice era înăuntru trebuie să fi fost prins când s-au format cristalele.

Ei au folosit petrografie cu lumină transmisă și ultravioletă, mai întâi la mărire mică pentru a identifica cristalele de halit, apoi la o mărire de până la 2.000 de ori pentru a studia incluziunile fluide pe care le conțin.

În interior, au găsit solide și lichide organice, în concordanță cu celulele procariote și eucariote, pe baza dimensiunii, formei și fluorescenței ultraviolete.

Gama de fluorescență a fost de asemenea interesantă. Unele dintre eșantioane au arătat culori compatibile cu descompunerea organică, în timp ce altele au prezentat aceeași fluorescență a organismelor moderne, sugerând, spun cercetătorii, materie organică neafectată.

Este chiar posibil ca unele dintre organisme să fie încă în viață, au observat cercetătorii. Incluziunile fluide ar putea servi ca microhabitate unde coloniile minuscule prosperă. Și procariotele vii au fost extrase din roca mării care datează de 250 de milioane de ani; de ce nu 830 de milioane?

„Posibila supraviețuire a microorganismelor pe scale de timp geologice nu este pe deplin înțeleasă”, au scris cercetătorii.

„S-a sugerat că radiațiile vor distruge materia organică pe perioade lungi de timp, dar Nicastro și colab. (2002) au descoperit că halitul îngropat de 250 de milioane de ani a fost expus doar la cantități neglijabile de În plus, microorganismele pot supraviețui în incluziuni fluide prin modificări metabolice, inclusiv supraviețuirea înfometării și stadiile de chist și coexistența cu compuși organici sau celule moarte care ar putea servi ca surse de nutrienți.

Acest lucru are implicații absolut pentru Marte, unde pot fi găsite depozite care au compoziții similare cu Formația Browne, au spus cercetătorii. Cercetările lor arată cum astfel de organisme pot fi identificate fără a distruge sau a perturba mostrele, ceea ce ne-ar putea oferi un nou set de instrumente pentru a le identifica – și a înțelege mai bine istoria Pământului, de asemenea.

„Examinarea optică ar trebui considerată un pas fundamental în orice studiu al biosemnăturilor din rocile antice. Oferă cunoștințe despre fundalul geologic al microorganismelor înainte de alte analize chimice sau biologice… și oferă o țintă pentru astfel de analize”, a scris echipa.

„Sedimentele chimice antice, atât de origine terestră, cât și extraterestră, ar trebui considerate gazde potențiale pentru microorganismele antice și compușii organici”.

Cercetarea a fost publicată în Geologie.

.

Leave a Comment